Panamá. . . Mucho más que un canal

Por Pamela McCourt Francescone

Cuando mencionamos la palabra Panamá, automáticamente viene a la mente el canal de navegación interoceánico. Efectivamente el Canal de Panamá es una de las atracciones principales del país y una de las fuentes de ingresos más importantes, posicionándose en el segundo lugar con el 5% del Producto Nacional Bruto, abajo de la industria del turismo, la cual se posiciona como fuente de ingreso numero uno con un 10.4%.

 

Exitoso como lo es, el turismo de panamá no es un competidor solitario. Citando al ministro de turismo de Panamá, Salomón Shamah, al hablar en e mes de octubre en el octavo Central America Travel Market llevado a acabo en la Cuidad de Panamá, y subrayando la importancia de los otros cinco países de Centro América: "nuestro punto fuerte radica en el hecho de que somos un multi-destino".

Nelly Jerez, ministro de turismo de honduras, resumió los puntos fuertes de los seis países, haciendo hincapié en cómo, cuando se trata de promover el turismo exitosamente, la diversidad es el nombre de la partida. "Panamá es un país moderno, con excelentes ingredientes artificiales, El Salvador tiene su Ruta Colonial y de los Volcanes, Nicaragua su historia, Belice sus maravillosas barreras de arrecife de coral y Honduras, que será la sede del Central America Travel Market 2012, un evento que presentara a una Centroamérica unificada e integrada, su arqueología y la isla de Roatán.

En el 2012, los 6 países, que tienen como objetivo recibir 12,5 millones de entradas, planean unificar y facilitar los procedimientos aduaneros. "Nos gustaría presentar un plan de seguro complementario similar al de 30 días de cobertura de Panamá, que se les da a los turistas en su llegada al Aeropuerto Internacional Tocumen en Ciudad de Panamá", agregó Jerez.

El Canal de Panamá de 77.2485 kilómetros de longitud, que une los océanos Atlántico y Pacífico, fue construido desde 1904 hasta 1914, y aproximadamente 14,000 barcos de carga pasan por él cada año. Para dar una idea de su importancia, y del tiempo y el dinero ahorrado mediante el uso de este: un barco de Nueva York a San Francisco, a través del canal, recorre 9495,129 kilómetros, menos de la mitad de los 22530,816 kilómetros que necesitaría navegar hasta y por Suramérica y luego de vuelta por Cabo de Hornos.

El Canal es un sistema compuesto por lagos artificiales, alimentados por los ríos, y tres juegos de esclusas. Los peajes varían según el tipo de barco; el más alto ha sido de EU€254,140, (UK€213,342) pagado por un crucero y se toma de 20 a 30 horas para pasar de un océano a otro. Pasar una mañana en el Lago Gulun, también para admirar el paisaje y la vida silvestre incluyendo capuchinos y monos aulladores, y luego en Miraflores Lock es la mejor opción para obtener una vista panorámica del perfectamente sincronizado y altamente impresionante Canal de Panamá.

Pero Panamá es más que un canal. Cuanta con más de 28, 968,192 kilómetros de la espléndida costa caribeña y pacífica, 15,000 islas, una variedad étnica fascinante con comunidades indígenas que viven en territorios reservados, una increíble biodiversidad de su bosque tropical, y la Ciudad de Panamá. Aun cuando es la ciudad más moderna de Centro América con su propia "Manhattan" y una vibrante vida nocturna, la herencia colonial todavía se conserva viva.

El asentamiento original, Casco Viejo, se encuentra actualmente en proceso masivo de renovación en su arquitectura, y promete convertirse en una de las atracciones más importantes del país. Otro es Bocas del Toro que, después del Canal, es el sitio mas visitado de Panamá. En este pequeño pueblo tranquilo que es más fácil y más divertido subirse a una bicicleta que en un coche. Este es el lugar favorito de los buceadores, los surfistas, los amantes del sol, y los amantes de la naturaleza, y tiene una amplia gama de instalaciones y hoteles para todos los gustos y todos los presupuestos.